Politics of counting

So, this is happening in South Korea at the moment. A mass candlelight rally calling for President Park Geun-hye’s resignation. Every Saturday since 29 October. Started in central Seoul but has spread into other cities of the country – even the most conservative ones like Daegu – and the crowd keeps growing.

The whole affair has been simply too much to take in so I will need more time to process it myself before writing anything about it. In the meantime, here’s something that has spoken to the methodologist in me.

In staging this kind of protest, the size of crowds matters. As Molly Sauter pointed out at the 2013 Media in Transition conference, “collective actions, like marches, sit-ins, occupations, and activist DDOS actions, don’t primarily rely on the discreet, performed identities of participants to be effective. Rather, they rely on manifestations of “presence””.

It has been observed that the police tend to underestimate it while the organisers tend to overestimate it. Both parties would deny that was deliberate. The discrepancy is instead attributed to the difference in methods for counting.

Nevertheless, the numbers have been way too apart. After the rally on 12 November, for example, the police said 260 thousand citizens participated in it while the organisers said there were as many as one million participants.

A few alternative approaches have followed.

#1 Applying physics (See also Watson & Yip, 2011, How many were there when it mattered?; Weiss, 2013, How reporters can estimate the number of people in a crowd)

Byung Mook Weon […] 물리학에서 움직이는 입자나 멈춰있는 입자를 물질의 ‘상태(state)’로 이해한다. 고체는 입자가 고정된 위치에서 움직이지 못하는 상태이며, 액체는 입자가 주변 입자와 약하게 붙어 있어 움직일 수 있는 상태이다. 기체는 입자 사이에 아무 상호작용이 없어 마치 공간에 홀로 있는 듯한 상태이다. 어제 광장에 모인 시민들은 액체와 고체 사이를 오가는 상태변화(phase transition)를 경험했던 것이다. 집회가 열린 시간이 오후 4시부터 밤 10시까지로 보고 (6시간) 대략 한 사람이 한 공간에 머문 시간을 ‘2시간’ 정도로 본다면 3명의 유동 인원이 같은 공간에 다른 시간 동안 참석했다고 유추할 수 있다. 그렇게 추산하면 Mosh-pit 밀도로 추산한 34만명의 3배를 하면 된다. 어림잡아 100만명이 되는 것이다. […] (13 November 2016)

#2 Using underground passenger data

“100만 촛불집회”…지하철 승객 통계로도 증명돼 (Yonhap News, 13 November 2016)

#3 Based on mobile signals  

IT로 측정한 서울 촛불집회 참가자 ’74만명’ (ZDNet Korea, 20 November 2016)

#4 Generating a code for image processing

Inkyu Park […] 광화문 광장에 몇 명이 모였는지를 놓고 주최측과 경찰의 추산이 5배나 다르다고 합니다. 경찰은 직접 촛불을 세서 발표했다고 하더군요. 근데 이걸 어찌 셌을까 하는 생각이 듭니다. 물론 사진을 쪼개 의경들에게 나눠주고 세라고 했겠지요. 아니면 인공지능 컴퓨터에 넣고 세보라고 했던가. 그래서 포샵이나 몇몇 이미지 프로세싱 프로그램을 들여다보니, 이미지 처리에 관한 여러가지 알고리즘은 많이 있는데, 막상 촛불 갯수를 세주는 기능은 없더군요 (혹시 페친 분들중에 아시는 분 있으시면 알려주세요.) 경찰은 정말 어떻게 셌지그래서 간단히 코드를 짜봤습니다. CandleCounter.C. 몇줄 안되는 코드지만 어제 반나절 코딩을 해서 만들어 보니 나름 잘 작동하네요. […] (22 November 2016)

+ [Literally minutes after publishing this post, I found that the scientists featuring above (and some others) joined the forces and came up with a ‘formula’.]

#5 Triangulating the above

“촛불 숫자=경찰 추산 4배” ‘촛불 방정식’ 나왔다 (OhmyNews, 22 November 2016)

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